Orden de la tabla periodica

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Orden de la tabla periodica

Gases nobles

La tabla periódica es una elegante demostración de las propiedades de los elementos. Puedes determinar la configuración electrónica de cualquier átomo, simplemente a partir de su lugar. Puedes comparar la electronegatividad, la energía de ionización, el radio atómico, la reactividad química y mucho más.

Si te diera todos los elementos en tarjetas y te dijera que recrearas la tabla periódica, probablemente no tendrías muchos problemas. Los ordenarías por número atómico creciente y crearías una nueva fila cuando llegaras a un gas noble. Si conoce los números atómicos y las capas de electrones, recrear la tabla periódica es sencillo. Sin embargo, la tabla periódica es anterior al conocimiento de los números atómicos y las partículas subatómicas (sí, incluidos los electrones). Incluso es anterior al conocimiento de los gases nobles.

Entonces, ¿cómo pusieron orden a los elementos el químico ruso Dimitri Ivanovich Mendeléyev y los demás creadores de la tabla periódica (podría decirse que fueron seis)? ¿Cómo crearon una herramienta que acabaría albergando 118 elementos cuando sólo conocían 62 de ellos? ¿Y por qué Mendeléyev se lleva todo el mérito?

Metal alcalino terrestre

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La tabla periódica de los elementos, creada principalmente por el químico ruso Dmitri Mendeléyev (1834-1907), celebró el año pasado su 150º aniversario. Es difícil exagerar su importancia como principio organizador de la química: todos los químicos en ciernes se familiarizan con ella desde las primeras etapas de su formación.

Dada la importancia de la tabla, se podría pensar que la ordenación de los elementos ya no es objeto de debate. Sin embargo, dos científicos de Moscú (Rusia) han publicado recientemente una propuesta de nuevo orden.

Consideremos primero cómo se desarrolló la tabla periódica. A finales del siglo XVIII, los químicos tenían clara la diferencia entre un elemento y un compuesto: los elementos eran químicamente indivisibles (ejemplos son el hidrógeno y el oxígeno), mientras que los compuestos estaban formados por dos o más elementos combinados, con propiedades muy distintas a las de sus componentes. A principios del siglo XIX, había buenas pruebas circunstanciales de la existencia de los átomos. Y en la década de 1860, era posible enumerar los elementos conocidos por orden de su masa atómica relativa: por ejemplo, el hidrógeno era 1 y el oxígeno 16.

Neón

La ley periódica fue desarrollada de forma independiente por Dimitri Mendeleev y Lothar Meyer en 1869. Mendeleev creó la primera tabla periódica y poco después le siguió Meyer. Ambos ordenaron los elementos por su masa y propusieron que ciertas propiedades se repiten periódicamente. Meyer elaboró su ley periódica basándose en el volumen atómico o volumen molar, que es la masa atómica dividida por la densidad en estado sólido. La tabla de Mendeléyev es digna de mención porque presenta valores mayoritariamente precisos para la masa atómica y también contiene espacios en blanco para elementos desconocidos.

En 1804, el físico John Dalton avanzó la teoría atómica de la materia, ayudando a los científicos a determinar la masa de los elementos conocidos. Por la misma época, dos químicos, Sir Humphry Davy y Michael Faraday, desarrollaron la electroquímica, que ayudó a descubrir nuevos elementos. En 1829, el químico Johann Wolfgang Doberiner observó que ciertos elementos con propiedades similares se presentan en grupos de tres, como el cloro, el bromo y el yodo; el calcio, el estroncio y el bario; el azufre, el selenio y el telurio; el hierro, el cobalto y el manganeso. Sin embargo, en la época de este descubrimiento se habían descubierto muy pocos elementos y existía una confusión entre el peso molecular y los pesos atómicos; por lo tanto, los químicos nunca llegaron a comprender el significado de la tríada de Doberiner.

Metal

Los químicos siempre han buscado formas de ordenar los elementos para reflejar las similitudes entre sus propiedades. La tabla periódica moderna enumera los elementos en orden creciente de número atómico (el número de protones en el núcleo de un átomo). Sin embargo, históricamente los científicos utilizaban las masas atómicas relativas para organizar los elementos. Esto se debía principalmente a que no se había desarrollado la idea de que los átomos estaban formados por partículas subatómicas más pequeñas (protones, neutrones y electrones). Sin embargo, la base de la tabla periódica moderna estaba bien establecida e incluso se utilizaba para predecir las propiedades de elementos aún no descubiertos mucho antes de que se desarrollara el concepto de número atómico.

Si se pregunta a la mayoría de los químicos quién descubrió la tabla periódica, es casi seguro que la respuesta sea Dmitri Mendeléyev. Es cierto que Mendeléyev fue el primero en publicar una versión de la tabla que hoy reconoceríamos, pero ¿merece todo el mérito?

Hasta que no se dispuso de una lista más precisa de la masa atómica de los elementos en una conferencia celebrada en Karlsruhe (Alemania) en 1860, no se produjeron verdaderos avances hacia el descubrimiento de la tabla periódica moderna.