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Diferentes tipos de fosilización

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Diferentes tipos de fosilización

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Los mejores fósiles serían probablemente aquellos de los que se pudiera obtener el ADN. El ADN contiene los genes de un organismo. Los genes podrían decir a los científicos mucho sobre cómo era realmente el organismo. ¿Dónde podrías encontrar un fósil con ADN? ¿Qué tal en un glaciar derretido? Podrías encontrar una criatura que hubiera estado congelada en el hielo durante mucho tiempo. Un animal congelado estaría muy bien conservado.

La mayoría de los fósiles se forman cuando un organismo muerto se entierra en el sedimento. Las capas de sedimento se acumulan lentamente. El sedimento se entierra y se convierte en roca sedimentaria. Los restos dentro de la roca también se convierten en roca. Los restos son sustituidos por minerales. Los restos se convierten literalmente en piedra. Este tipo de fosilización se denomina permineralización.

Los fósiles pueden formarse de otras maneras. Con la preservación completa, el organismo no cambia mucho. Como se muestra en la siguiente figura, la savia de un árbol puede cubrir un organismo y luego convertirse en ámbar. El organismo original se conserva para que los científicos puedan estudiar su ADN. Los organismos también pueden conservarse completamente en alquitrán o hielo.

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Un fósil (del latín clásico: fossilis, literalmente ‘obtenido por excavación’)[1] es cualquier resto, impresión o rastro conservado de cualquier ser vivo de una época geológica pasada. Algunos ejemplos son los huesos, las conchas, los exoesqueletos, las huellas en piedra de animales o microbios, los objetos conservados en ámbar, el pelo, la madera petrificada, el petróleo, el carbón y los restos de ADN. El conjunto de fósiles se conoce como registro fósil.

La paleontología es el estudio de los fósiles: su edad, método de formación y significado evolutivo. Los fósiles más antiguos tienen entre 3.480 millones de años[3][4][5] y 4.100 millones de años[6][7] La observación en el siglo XIX de que ciertos fósiles estaban asociados a determinados estratos rocosos condujo al reconocimiento de una escala de tiempo geológica y a la determinación de las edades relativas de los distintos fósiles. El desarrollo de las técnicas de datación radiométrica a principios del siglo XX permitió a los científicos medir cuantitativamente la edad absoluta de las rocas y de los fósiles que albergan.

braquiópodos

A lo largo de la historia de la humanidad, la gente ha descubierto fósiles y se ha preguntado por las criaturas que vivieron hace mucho tiempo. En la antigüedad, los fósiles inspiraron leyendas de monstruos y otras criaturas extrañas. El escritor chino Chang Qu relata el descubrimiento de «huesos de dragón», que probablemente eran fósiles de dinosaurios en China hace 2.000 años. El grifo, una criatura mítica con cuerpo de león y cabeza y alas de águila, se basó probablemente en los esqueletos de Protoceratops que descubrieron los nómadas de Asia Central (figura 11.1).

Otro fósil recordó a los griegos los cuernos enrollados de un carnero. Los griegos los llamaron ammonites en honor al dios carnero Amón. Del mismo modo, las leyendas sobre los cíclopes pueden basarse en cráneos fosilizados de elefantes encontrados en Creta y otras islas del Mediterráneo. ¿Puede ver por qué (Figura 11.2)?

Muchas de las criaturas reales cuyos huesos se fosilizaron no eran menos maravillosas que las criaturas míticas que inspiraron (Figura 11.3). El pterosaurio gigante Quetzalcoatlus tenía una envergadura de hasta 12 metros. El dinosaurio Argentinosaurus tenía un peso estimado de 80.000 kg, ¡equivalente al peso de siete elefantes! Otros fósiles, como el trilobite y el amonite, nos impresionan por sus extrañas formas y su delicada belleza.

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Estos fósiles contienen huellas, o impresiones, de plantas o animales de hace mucho tiempo. La planta o el animal se posa en el barro, el limo o la arena y deja una impresión. Con el tiempo, desaparece, pero la impresión permanece. El barro, el limo o la arena se endurecen hasta convertirse en roca y queda un fósil de impresión.

Este tipo de fósiles captan las actividades de los animales antiguos. Los animales dejan sus huellas o excrementos, que dejan una impresión en el barro blando, el limo o la arena. Al igual que los fósiles de impresión, el suelo se endurece para formar la roca, conservando un rastro del animal.

Estos fósiles son réplicas de cosas que alguna vez estuvieron vivas, como árboles o criaturas marinas. Estos seres vivos quedan atrapados, mueren y son cubiertos por agua rica en minerales. A medida que se pudren, las partes orgánicas son sustituidas por un mineral duro llamado sílice. Los minerales rellenan los espacios y crean un fósil de sustitución, o réplica, del ser vivo.